TECNOLOGÍA
La batalla de décadas por 2 lagos aC arroja luz sobre el acceso público a las tierras de la Corona

La batalla de décadas por 2 lagos aC arroja luz sobre el acceso público a las tierras de la Corona

Una batalla legal que ha enfrentado al rancho privado más grande de Canadá contra un pequeño club de recreación en la Columbia Británica ha expuesto las lagunas en la legislación provincial en lo que respecta al acceso a la propiedad pública, dicen los expertos legales.

El caso se centra en dos lagos en las praderas onduladas del valle de Nicola en Columbia Británica, a 300 kilómetros al noreste de Vancouver.

Minnie Lake y Stoney Lake, ambos con truchas, se consideran activos de la Corona. Pero el mes pasado, la Corte de Apelaciones de BC dictaminó que el público en general no puede visitarlos ni pescarlos, porque la única forma de llegar allí sería invadiendo propiedad privada que pertenece a Douglas Lake Cattle Company.

Deborah Curran, quien trabaja en el Centro de Derecho Ambiental de la Universidad de Victoria, dijo que fue una decisión legal sólida, pero el hecho de que el público esté excluido de un lago público deja en claro que la legislación debe reforzarse.

«Tiene que haber una solución común que respete los derechos de propiedad privada pero al mismo tiempo reconozca que existe un derecho público a acceder a los recursos públicos», dijo Curran.

Los lagos cerca de Merritt, BC, han estado en el centro de una lucha de décadas librada por Rick McGowan y otros miembros del Nicola Valley Fish and Game Club, quienes acusan al rancho en expansión operado por Douglas Lake Cattle Company (DLCC) de tratando de sellar a Minnie y Stoney para su propio beneficio privado.

Hoy en día, la única forma en que el público en general puede pescar legalmente en esos lagos es reservar una estadía en el albergue, cabaña o yurtas de DLCC.

Una vista aérea del albergue de Stoney Lake, propiedad de Douglas Lake Cattle Company. Stoney es uno de los dos lagos en el centro del caso judicial de larga data. (Briar Stewart / CBC)

‘Esto es como un hobby para él’

DLCC es propiedad de Stan Kroenke, un multimillonario estadounidense que también posee algunos de los equipos deportivos profesionales más rentables del mundo, incluidos Los Angeles Rams de la NFL, los Denver Nuggets de la NHL y el Arsenal Football Club en la Premier League inglesa.

«El tipo tiene como ocho o nueve mil millones de dólares», dijo McGowan, director del club de pesca y caza. «Esto es como un hobby para él, y para personas como nosotros, nos jubilamos en este país y todo lo que queremos hacer es recrearnos y poner nuestro pequeño bote en el lago e ir a pescar».

El caso se ha enmarcado repetidamente como una batalla entre David y Goliat, pero Joe Gardner, el vicepresidente de DLCC, insiste en que el dinero no tiene nada que ver con eso.

La tierra es «privada o no lo es», dijo. «No importa si es tu último centavo … quieres proteger tu tierra».

McGowan y los miembros del club han estado presionando por el acceso a los lagos y otros en el área durante años.

Hace casi una década, con frecuencia cortaban las cerraduras de una cerca que bloqueaba el camino a los lagos Minnie y Stoney. McGowan ha sido arrestado por allanamiento de morada más de una vez.

Pero el caso más grande finalmente terminó en los tribunales.

VER | Rick McGowan describe cómo la batalla del lago ha dividido a la comunidad:

Rick McGowan, miembro del Nicola Valley Fish and Game Club, describe cómo el problema del lago ha dividido a la comunidad y podría afectar a las generaciones futuras. 0:56

El juez dice que la situación es ‘absurda’

Si bien es raro, es posible que un lago sea privado. Pero en este caso, ambos lagos son propiedad de Crown.

En 2018, el Tribunal Supremo de BC se puso del lado del club, diciendo que el público debería poder usar los lagos. En su fallo, el juez Joel Groves escribió que era «absurdo» que el gobierno conservara los derechos sobre el lago si un solo terrateniente podía mantener alejado al público.

Si bien el juez tuvo palabras críticas para la DLCC, su decisión también ridiculizó a la provincia, diciendo que «no protegió el interés público» contra una «entidad corporativa decidida e intimidante».

Los clubes de recreación esperaban que la decisión sentara un precedente, pero duró poco, porque el mes pasado fue anulada por la Tribunal de Apelación de BC.

Esta puerta instalada por Douglas Lake Cattle Company se erigió en una vía pública para evitar que la gente acceda a los lagos Minnie y Stoney. (Briar Stewart / CBC News)

En su fallo, los tres jueces concluyeron que, si bien la carretera es pública, en realidad no llega a las costas de ninguno de los lagos, y la única forma de acceder al agua sería atravesando la tierra del rancho.

El fallo significa que los lagos están una vez más fuera de los límites y el club, que se basó en donaciones para ayudar a financiar algunos de sus costos legales, está al borde de la bancarrota.

El abogado del club, Christopher Harvey, ha solicitado autorización para apelar ante la Corte Suprema de Canadá, señalando que la tierra está organizada de manera diferente hoy que en el siglo XIX, cuando se establecieron estas mercedes de tierras.

Harvey argumenta que el público debería tener acceso a los lagos bajo la Ley Federal de Aguas Navegables, e insta a la corte a reconocer un sendero indígena histórico que se dice que condujo al lago Minnie.

Rancho histórico y en crecimiento

DLCC, que fue fundada en 1884, se ha expandido en los últimos años mediante la adquisición de ranchos cercanos, junto con propiedades adicionales en el norte de Columbia Británica.

El vicepresidente Joe Gardner dice que el rancho cerca de Merritt comprende más de 80,000 hectáreas de tierras privadas y su sitio web indica que la compañía tiene derechos de pastoreo en 400,000 hectáreas adicionales de tierras de Crown.

Joe Gardner, vicepresidente de Douglas Lake Cattle Company, ha trabajado en el rancho durante décadas y dijo que hay muchos otros lagos para que el público pueda pescar. (Briar Stewart / CBC News)

El mes pasado, CBC realizó un breve recorrido por el rancho principal, que se asemeja a una porción del Viejo Oeste. Los edificios están encalados y cubiertos con techos rojos. La propiedad incluye un barracón y una cocina donde los vaqueros suelen comer juntos.

Gardner dijo que algunas personas fuera del rancho tienen acceso a los lagos, incluidos los miembros de la Primera Nación de Upper Nicola, pero insistió en que permitir que todos entren provocaría daños a la propiedad.

Dijo que en el pasado, la gente ha encendido fuego, ha asustado al ganado y ha dañado los pastizales.

Puertas cerradas

Si bien el caso es posiblemente el ejemplo más destacado de conflicto por tierras públicas y derechos privados en Columbia Británica, Curran dijo que ha oído hablar de muchas situaciones similares.

«El acceso público a la tierra se está convirtiendo cada vez más en un problema en la provincia», dijo Curran. Ella cree que esto se debe en parte a un aumento en el desarrollo de recursos y al hecho de que los propietarios de tierras y los titulares de derechos están restringiendo «más ampliamente» el acceso que antes.

Si bien el 94 por ciento de la Columbia Británica es tierra provincial de la Corona, Curran dijo que solo el 12 por ciento está reservado como zonas verdes. Con frecuencia, el gobierno otorga derechos, como la capacidad de iniciar sesión, al resto.

En la isla de Vancouver, la mayor parte de la tensión se centra en los caminos forestales, que las empresas madereras a veces bloquean. Las puertas cerradas pueden evitar que las personas accedan a lagos, ríos y senderos.

Kym Hill, una ávida pescadora con mosca de Sooke, BC, se siente atraída por la remota tranquilidad del interior del país, pero dice que algunos de sus lugares favoritos ahora están prohibidos en parte debido a la tala en el área.

Kym Hill disfruta de la pesca con mosca en el interior del país, pero dijo que tiene que planificar sus salidas en torno al cierre de puertas y las carreteras abiertas. (Briar Stewart / CBC News)

Hill cree que es un «derecho de nacimiento canadiense» disfrutar de la naturaleza sin tener que saltar por los aros, lo que puede ser un «gran dolor de cabeza».

Mosaic Forest Management, que supervisa las operaciones de las empresas forestales TimberWest e Island Timberlands, publica un mapa en su sitio web que muestra qué puertas están abiertas actualmente y cuáles están cerradas.

En una declaración a CBC, dice que debido a que sus tierras son de propiedad privada, las empresas madereras podrían ser consideradas responsables si alguien estuviera en el área y se lastimó o inició un incendio forestal.

Mosaic dijo que intenta facilitar el acceso abriendo puertas los fines de semana cuando las operaciones de tala están inactivas, y que los clubes y usuarios recreativos pueden completar un formulario de solicitud para solicitar permiso para ingresar a áreas cerradas.

Derecho a deambular

Curran dijo que a pesar del hecho de que los problemas de acceso se plantean continuamente, el gobierno provincial no ha sido presionado para actuar. Ella cree que eso podría cambiar si los usuarios recreativos se unieran para presionar a la provincia.

Ella dice que BC podría considerar la adopción de una legislación sobre el «derecho a la itinerancia», que ha sido adoptada por países de Europa.

Deboran Curran, directora ejecutiva del Centro de Derecho Ambiental de la Universidad de Victoria, dice que la provincia no ha actuado sobre estos problemas de acceso público porque suelen ser hiperlocales. (Briar Stewart / CBC News)

En el Reino Unido, las personas pueden caminar a través de montañas privadas, páramos y brezales. En Suecia, Derecho de acceso público (el derecho de todos) va aún más lejos, permitiendo que la gente acampe e incluso recoja bayas y flores en terrenos privados.

En respuesta a una solicitud de CBC, un portavoz del Ministerio de Bosques, Tierras, Operaciones de Recursos Naturales y Desarrollo Rural de Columbia Británica dijo que está estudiando la decisión judicial de los lagos Minnie y Stoney y considerando «todas las opciones», incluida la realización de cambios para «British Columbians puede disfrutar aún más de la recreación en tierras públicas «.

Si bien McGowan está totalmente a favor de que el gobierno tome medidas, no cree que el derecho a vagar por la legislación sea lo correcto para BC.

«Honestamente, no puedo decir que apoyaría a personas privadas que andan por la propiedad privada», dijo, y señaló que «va a haber muchos idiotas dando vueltas».

Lo que quiere ver son servidumbres, o caminos, en propiedades en disputa para garantizar que el público pueda acceder a los lagos y otras áreas silvestres que actualmente están fuera de su alcance.

Deja una respuesta

Tu dirección de correo electrónico no será publicada. Los campos obligatorios están marcados con *